Un repaso al ciclo de vida de un software: versiones y fases

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    Alfa, Beta, versión Gold, Pre-Alfa… Es evidente que el mundo del software informático contiene muchísimas nomenclaturas que, aunque son la mar de útiles tanto para desarrolladores como para usuarios, a veces pueden ser algo confusas. Hace unos días descubríamos con bastante entusiasmo y curiosidad la filtración, ya confirmada, del futuro Windows 11 en su fase beta.

    Los entendidos de la tecnología sabrán que dicha versión no estaba terminada, por lo que son comprensibles los fallos y aspectos poco pulidos que se observaban en estas primeras imágenes. Pero aquellas personas que no conocen este mundillo se habrán quedado a cuadros al imaginar que esa versión, incompleta y con errores, sería la propuesta definitiva de Microsoft.

    Es por ello que hoy os traemos una pequeña guía que ilustre los aspectos principales de cada fase de desarrollo de software: desde las ideas y diseños iniciales, y hasta el lanzamiento del producto. Para una mejor comprensión, definiremos cada versión de manera cronológica en la creación de un programa, por lo que, como os imaginaréis, empezaremos desde el principio.

    Pre-Alfa

    Podría decirse que la Pre-Alfa es la versión más infantil de un software, pues se trata de una fase altamente inestable en la que se concentran los primeros diseños e ideas relativas al funcionamiento de un programa. En otras palabras, es la versión en la que se llevan a cabo actividades varias para implementar los requisitos necesarios en el software antes de su primera evaluación con pruebas unitarias (pruebas de que el código funciona correctamente).

    Por lo tanto, durante esta fase, el programa no suele estar a la vista del público, siempre y cuando no hablemos de un software de código abierto. En este caso, puede existir más de una versión Pre-Alfa, pues hay más de un programador trabajando en él. En resumen, es la versión más incompleta de todo el ciclo de vida de un software, pues está en pleno desarrollo. Una vez integrados los aspectos más necesarios, el programa sigue hacia la siguiente fase.


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    Alfa

    Siguiendo el ciclo de vida del software, la fase Alfa es la primera versión completa del programa, por lo que es apta para enviar a testers que valoren su funcionamiento inicial. Al fin y al cabo, satisface la mayoría de requisitos pensados en la fase Pre-Alfa. Sin embargo, aunque se ha completado, el programa está lejos de estar terminado. El uso de esta nomenclatura sigue significando que el software es inestable, por lo que puede contener una gran cantidad de errores.

    Por lo tanto, tal y como se deduce por el uso del alfabeto griego (alfa es la primera letra de dicho abecedario), en esta versión, aunque incompleta, empieza a dilucidarse cómo se vería el software finalizado. Aún con fallos y muchos aspectos a pulir, pero con una forma más o menos clara.

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    Beta

    Como dicta el abecedario helénico, la siguiente fase es la Beta, por lo que, viniendo de la Alfa ya explicada, se trata de la primera versión completa lo suficientemente pulida como para poder considerarse una versión preliminar o preliminar técnica. Esta versión empieza en el momento en el que los desarrolladores dejan de incluir aspectos nuevos en el software para centrarse en el arreglo de los que ya están incorporados.

    Debido a su naturaleza más estable, un programa en fase Beta puede compartirse de dos maneras: a un grupo cerrado o a un grupo abierto. En ambos casos, los participantes envían errores encontrados a lo largo de su experiencia y observaciones que pueden ayudar a mejorar la percepción del usuario sobre el software.
    Hay casos en los que el software puede estar en fase Beta durante años, pues es una buena manera de ganar tiempo para reunir más recaudación mientras se va actualizando y mejorando el programa dentro de esta misma fase. En este sentido, se destaca el caso de Gmail, que estuvo un periodo de cinco años en la versión Beta.

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    Versiones finalizadas

    Una vez se hayan solucionado todos aquellos errores altamente notables que impidan el funcionamiento adecuado de un software, dicho producto pasa a convertirse en una Versión Candidata a Definitiva, conocida también con las siglas RC (Release Candidate). En otras palabras, el programa no solo tiene incluidos y pulidos todos los requisitos pensados en la fase Pre-Alfa, sino que además tiene arreglados todos los bugs posibles.

    Por otro lado, si se solucionan fallos de última hora, el software puede pasar a la Versión de Disponibilidad General. En ambos casos, el producto ya está listo para distribuirse y comercializarse, pues es muy estable y está relativamente libre de errores. A partir de aquí, hay empresas como Microsoft que emplean nomenclatura más específica según la compartición de sus creaciones: usan el término “Distribución a Fabricantes” para referirse a la fase de Disponibilidad General, y “Distribución Web” para productos descargables vía online.

    Comúnmente, esta última fase también se conoce como versión Gold (dorada), que hace referencia a que, antiguamente, el software original de una empresa se introducía en un CD de oro antes de la entrega para empezar su distribución. Aunque ahora esta práctica ya no es necesaria, este término se ha arraigado profundamente en el ámbito de la programación y la creación de software informático.
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    Como veis, cada software pasa por un largo proceso de nomenclaturas y referencias técnicas antes de poder considerarse finalizado. Por lo tanto, tal y como hemos explicado hasta ahora, cada uno de estos términos contiene en su esencia un buen puñado de características concretas que ayudan a definir su estado de desarrollo, algo realmente útil tanto para los programadores implicados como para los usuarios más interesados.

    Evidentemente, dentro de cada versión hay un mundo de aspectos que podrían comentarse con más detenimiento, lo que nos llevaría a un campo mucho más técnico de la informática. Por el momento, esperamos que toda esta información sea lo suficientemente interesante y esclarecedora como para que todo tipo de lectores puedan entender un poquito más del universo informático. Y, quizás, hasta os hemos abierto el apetito por buscar nuevos datos sobre este ámbito. Sea como sea, y aunque al principio parezca algo confuso, esperamos que disfrutéis de la programación de software.


    -Artículo publicado para el concurso de redacción de Geeknetic.
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